¿Cómo se celebra la Navidad en la Edad Media?

Navidad Tudor

Antes de que la Navidad fuera Navidad, existía una fiesta romana de invierno llamada Saturnalia. En la antigua Escandinavia se celebraba una fiesta similar, llamada Yule, más o menos en la misma época. Ninguna de las dos celebraba el nacimiento de Cristo.

En los primeros tiempos, los cristianos del Imperio Romano celebraban las fiestas locales de invierno, o al menos colgaban el obligatorio acebo en sus puertas para evitar ser perseguidos. Ya en el siglo II, los cristianos celebraban en privado la fiesta de la Epifanía, o Día de Reyes, el 6 de enero. Este era el día en que honraban a los Reyes Magos y, en menor medida, el bautismo de Cristo. Tras la caída de Roma y la difusión del cristianismo, los líderes cristianos (Constantino el Grande y más tarde el obispo Liberio de Roma) se propusieron eliminar la Saturnalia y otras celebraciones paganas que competían con la Epifanía.

La eliminación de las fiestas paganas de invierno resultó ser todo un reto, ya que estaban muy arraigadas en la cultura y la sociedad romana y europea. Había que sustituir el solsticio de invierno, el Yule y la Saturnalia por algo familiar e igualmente divertido.  Así que los cristianos adoptaron las tradiciones festivas paganas más aceptables y les dieron un giro religioso, añadiendo sus propias tradiciones en el camino.

Tradición americana Navidad

Aunque la Navidad como fiesta se remonta a cientos de años atrás, muchas de las tradiciones que asociamos con la época navideña datan de hace 100 años o menos. De hecho, Papá Noel no apareció hasta principios del siglo XIX. Sin embargo, en la Europa de la Edad Media, la Navidad era una fiesta muy popular y querida que significaba un par de semanas de respiro para los pobres siervos sobrecargados de trabajo y una excusa para mostrar la riqueza y la generosidad estacional para los señores feudales.

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Pero si los europeos medievales no tenían a Papá Noel ni a Rodolfo, ni siquiera árboles de Navidad, ¿cómo era la Navidad medieval? En cierto modo, las tradiciones eran similares a las actuales -mucha comida, juegos y entretenimiento-, sólo que los detalles -los cisnes disecados, los dados y las obras de teatro sobre burros parlantes- nos resultarían bastante desconocidos. Si le interesa saber cómo pasaban los europeos cada diciembre en una época anterior a las luces de hadas y al descubrimiento del pavo, siga leyendo para aprender a celebrar la Navidad como si fuera 1399.

Línea de tiempo de la Edad Media

En esta entrada del blog, nos acompaña la profesora Anne Lawrence-Mathers, del Departamento de Historia de la Universidad de Reading.  Acompáñenos a explorar cómo era la Navidad medieval en la ciudad.

En Reading, y en toda la Inglaterra medieval, la Navidad se celebraba con doce días completos de vacaciones. Esta larga fiesta se caracterizaba por las comidas, las bebidas y los juegos, así como por la asistencia a la iglesia, pero la entrega de regalos desempeñaba un papel mucho menor que en la Navidad moderna.

Ya en el siglo X, un poema anglosajón relataba los puntos clave de la temporada: “Cristo nació en pleno invierno (el solsticio de invierno), ocho días antes del Año Nuevo romano del 1 de enero. Cinco días después del Año Nuevo (6 de enero) tuvo lugar el bautismo de Cristo, conocido como el Día de Reyes en Inglaterra”.

Un periodo de vacaciones tan largo permitía jugar al aire libre durante las horas de trabajo o de estudio. Las peleas de bolas de nieve se representan en esta pintura del siglo XIV de Trento (Italia), y los juegos callejeros se registran en Reading:

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Por qué se celebra la Navidad el 25 de diciembre

Cuando la época navideña nos envuelve -y mientras estamos sometidos a un bombardeo de sentimientos y comercialismo (que a menudo no se distinguen entre sí)-, los días más sencillos parecen mucho más atractivos, y muchos de nosotros tendemos a mirar al pasado. Muchas de las costumbres que observamos, las tradiciones que practicamos y los alimentos que comemos hoy en día tienen su origen en la Edad Media. Es posible que ya incorpore algunas de estas festividades en sus fiestas, o tal vez quiera iniciar una nueva tradición con una muy antigua. Cuando celebre estas costumbres, recuerde que empezaron con una Navidad medieval.

“Un cuento de Navidad” y un torrente de nostalgia de la época victoriana nos dan una idea bastante aproximada de cómo era la Navidad del siglo XIX. Pero el concepto de celebrar el cumpleaños de Cristo se remonta mucho más allá del siglo XIX. De hecho, el origen de la palabra inglesa “Christmas” se encuentra en el inglés antiguo Cristes Maesse (“misa de Cristo”), y las festividades del solsticio de invierno se remontan a tiempos antiguos en todos los rincones del mundo. ¿Cómo se celebraba la Navidad en la Edad Media?