¿Cómo soportan el frío los esquimales?

La tolerancia al frío de los inuit

Gente del mundo heladoEn las tradiciones del pueblo indio koyukon -que vive cerca del Círculo Polar Ártico en el interior de Alaska- el frío no es sólo un elemento del entorno físico; es un ser espiritual poderoso, consciente y sensible. Si alguien ofende a este espíritu temperamental, puede provocar un frío peligroso.Los ancianos de la aldea advierten: “Nunca debes presumir de lo duro que eres, como decir que el frío nunca podrá contigo”. Si alguien hace eso, aconsejan, “el frío podría darle una lección”. Los esquimales inupiaq de la costa ártica y los indios athabascan del interior han sobrevivido durante miles de años a los inviernos extremos de las altas latitudes. Se encuentran entre los mayores expertos del mundo en la lucha contra el frío intenso. Mucho antes de la llegada de los euroamericanos, estos pueblos habían perfeccionado algunas de las prendas de abrigo y los refugios más ingeniosos del mundo; aprendieron las mejores formas de comportarse en el frío extremo y dominaron el arte de utilizar el frío en su propio beneficio.

Adaptaciones inuit

Los iglús mantienen el calor incluso en las peores condiciones invernales. Pero, ¿cómo lo hacen si la propia nieve es muy fría por naturaleza? ¿Cómo funcionan cuando, en lugares como Laponia, las temperaturas pueden descender fácilmente varias decenas de grados bajo cero con un factor de sensación térmica equivalente?

La intuición sugiere que un iglú no debería funcionar. ¿Por qué no se derriten cuando te sientas dentro, congelándote como un carámbano humano? ¿Por qué la propia nieve no enfría tanto el aire dentro del iglú que éste se vuelve cada vez más frío? ¿Y el viento? ¿Y cómo se duerme en una cama de hielo de verdad? Es fascinante.

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La nieve es infinitamente interesante teniendo en cuenta que es simplemente agua semicongelada. Tiene unas propiedades aislantes increíbles que la convierten en un material popular para la construcción de refugios tanto para los animales que hibernan como para los humanos, criaturas como los osos y los mapaches.

El hielo sólido no es un buen aislante en comparación con la nieve comprimida, simplemente porque el hielo es sólido mientras que la nieve está llena de bolsas de aire en miniatura. Aunque parezca sólida, hasta el 95% de la nieve es en realidad aire atrapado dentro de pequeños cristales. Como el aire no puede circular muy bien dentro de los cristales de hielo, el calor queda atrapado allí.

Temperatura corporal de los esquimales

No es el tipo de lugar que algunas personas asociarían inmediatamente con el “calentamiento global”. Sin embargo, el cambio climático está cambiando radicalmente esta parte del mundo y afectando a sus habitantes.

La disminución del hielo, los inviernos más cálidos y los cambios en los patrones climáticos no son sólo un ruido de fondo para personas como Simonee. Estas cosas tienen el potencial de alterar toda su forma de vida. Explica que los ancianos de su comunidad se han vuelto reacios a compartir los métodos tradicionales de predicción del tiempo, ya que el clima ha cambiado tanto. “Se preguntan si son precisos”, explica. “Ese tipo de cosas ya no se practican ni se transmiten necesariamente”.

El Ártico, la región polar septentrional de la Tierra, se está calentando el doble de rápido que el resto del mundo, y es el hogar de cuatro millones de personas que están experimentando una forma especialmente rápida y perturbadora de cambio climático. Entre estos residentes del Ártico hay muchos grupos indígenas, como los inuit, los saami y los chukchi, por nombrar algunos.

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La cultura inuit

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Varios grupos de inuit en Canadá viven en la Región de Asentamiento Inuvialuit de los Territorios del Noroeste, el territorio de Nunavut, Nunavik en el norte de Quebec y Nunatsiavut en Labrador y la zona no reconocida conocida como NunatuKavut. A excepción de NunatuKavut, estas zonas se conocen a veces como Inuit Nunangat.