¿Qué consumían los bizantinos?

Lema bizantino

PortadaHistoria AntiguaEntender la economía bizantina: El colapso de una potencia medievalEntender la economía bizantina: El colapso de una potencia medievalComo sucesores de los romanos, los bizantinos mantuvieron una de las economías más avanzadas de la época medieval. Sin embargo, esta gran riqueza se derrumbó dramáticamente en el siglo XIII.Dec 28, 2020 – Por Jack Crawford, BA Medieval History, MPhil Anglo-Saxon, Norse and Celtic HistoryReconstrucción de Constantinopla en el año 1200; con La coronación del emperador bizantino Teófilo (829-42), en el manuscrito del siglo XII, el Skylitzes de Madrid; y Solidus de oro de Constantino I, 306-37

Desde la primera partición del Imperio Romano en el año 284, el Imperio de Oriente o “bizantino”, como pasó a denominarse, fue una potencia económica. Con un avanzado sistema de impuestos estatales y vínculos comerciales que se extendían por toda Eurasia, la economía bizantina mantuvo una posición importante hasta la época medieval, proyectando una imagen de gran riqueza y prestigio. Sin embargo, la Cuarta Cruzada de 1204 resultó ser una catástrofe que sumió a Bizancio en un declive económico del que nunca se recuperó. En vísperas de la conquista otomana de Constantinopla en 1453, el otrora gran Imperio bizantino se encontraba en la miseria, una lamentable cáscara de su antigua gloria.

Ejército bizantino

En 1081 se estableció en el trono bizantino la dinastía komneniana. Cinco emperadores de esta familia gobernaron durante 128 años, intentando restaurar el poder militar, económico y político del Imperio Bizantino, tratando de revalorizar la posición bizantina en el Mediterráneo oriental tras la 1ª Cruzada y jugando un juego de equilibrio de poder entre oriente y occidente. Además, el impacto cultural de Bizancio en Occidente y en las tierras que rodean el Mediterráneo oriental fue enorme. Este periodo se suele denominar Renacimiento de la época romana y fue el último periodo de prosperidad de Bizancio.

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Sin embargo, la mayoría de la población bizantina, los campesinos, se empobrecieron porque la ambiciosa política exterior no sólo se basaba en grandes reservas de dinero, sino también en una intolerable presión fiscal sobre los contribuyentes bizantinos.

Por otra parte, el imperio se convirtió en una institución familiar y el único acceso al emperador estaba mediado por su familia. Los gobernantes komnenoi beneficiaron a los monasterios y a la élite aristocrática militar que se entremezclaba con ellos con privilegios fiscales y extensas tierras.

Economía bizantina

Retrato de Alexios III Komnenos en El Romance de Alejandro Magno, década de 1300, realizado en Trebisonda, Turquía. Témpera, oro y tinta, 12 5/8 x 9 7/16 pulg. Imagen cortesía del Instituto Helénico de Estudios Bizantinos y Postbizantinos, Venecia, cod. gr. 5

La palabra “bizantino” evoca imágenes de esplendor, ritual y misterio. Aunque ahora se sabe mucho sobre el Imperio Bizantino, una cultura aparentemente secreta e intrincada, hay un aspecto que es aún más misterioso: el sabor de la comida bizantina. Al no conocerse ningún libro de recetas de la época, los historiadores sólo pueden especular sobre los ingredientes exactos, las cantidades y los procedimientos de cocción necesarios para reproducir los suntuosos platos que leemos en los relatos de los visitantes medievales a Constantinopla.

Para reducir la enorme extensión geográfica y cronológica del Imperio Bizantino -que duró desde el año 330 hasta el 1453 y se extendió desde Albania hasta Siria, Italia y Turquía- mi curso se centrará en la cocina de los siglos XI al XIV en Constantinopla, una ciudad que hizo que los visitantes se maravillaran ante su exótico esplendor y sofisticación, y un lugar donde las antiguas tradiciones artísticas y académicas siguieron prosperando mientras gran parte de Europa occidental se sumía en la Edad Media tras el declive del Imperio Romano y las posteriores invasiones bárbaras.

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La ciencia bizantina

El término “bizantino” procede del nombre de la antigua ciudad griega Bizancio, que el emperador romano Constantino I (Constantino el Grande) reconstruyó y rebautizó como Constantinopla (actual Estambul), y en el año 330 trasladó la capital del Imperio Romano de Roma a Constantinopla. Situada en el Bósforo (parte de la frontera entre Europa y Asia), la ubicación de la ciudad garantizaba su abastecimiento desde el mar en caso de asedio.

La historia de la fundación de Bizancio habla de su posición favorable. Según la leyenda, el antiguo príncipe griego Byzas consultó al oráculo de Delfos sobre dónde establecer una nueva colonia. El oráculo le indicó que se estableciera frente al “país de los ciegos”. Cuando llegó a la confluencia del Mar de Mármara con el Bósforo, en la frontera entre Europa y Asia, comprendió el significado del oráculo. Frente a él estaba la colonia de Calcedonia, en Asia Menor, cuyos habitantes consideraba “ciegos” por no ver las ventajas de la orilla europea. En el año 667 a.C., Byzas fundó la ciudad de Bizancio.