¿Qué importancia tuvo el comercio en la antigua Roma?

Comercio indo-romano

Fresco de Herculano que representa un banquete romano. Actualmente se encuentra en el Museo Arqueológico Nacional de Nápoles; número de acceso (inv. 9024); affresco da Ercolano, IV stile pompeiano (50-79 CE). / Imagen vía Wikimedia Commons

La vida de los romanos ricos estaba llena de lujos exóticos como la canela, la mirra, la pimienta o la seda, adquiridos a través del comercio internacional a larga distancia. Las mercancías procedentes del Lejano Oriente llegaban a Roma a través de dos corredores: el Mar Rojo y el Golfo Pérsico. El uso de diferentes rutas comerciales aseguraba un flujo constante de mercancías exóticas en el Imperio Romano.

El corredor del Mar Rojo requería un viaje en barco de 4.500 km desde la India hasta las ciudades portuarias del Mar Rojo, seguido de una ruta de caravanas de 380 km a través del desierto egipcio, y luego otros 760 km en barco por el Nilo hasta el Mediterráneo, para una distancia total de 5.640 km. El corredor del Golfo Pérsico requería un viaje en barco de 2.350 km (1.460 mi) desde la India hasta la confluencia de los ríos Tigris y Éufrates y luego en caravana por el desierto sirio durante 1.400 km (870 mi), para un total de 3.750 km (2.330 mi). Para llegar a la India, la seda china había recorrido otros 5.000 km (3.100 mi) a través del terreno escarpado y montañoso de China central hasta los puertos indios.

Inflación del imperio romano

¿Por qué comerciaban los antiguos romanos? Michael y Jacob son amigos que intentan completar su colección de coches de carreras de juguete. Cada uno tiene dos de un coche que el otro necesita. En lugar de quedarse con el coche que les sobra, deciden intercambiarlo entre ellos para tener un juego completo. Veamos cómo la antigua Roma utilizaba un sistema similar para mantener un gran imperio. Además de un poderoso ejército, fue el comercio, el acto de intercambiar, comprar o vender bienes, lo que permitió al Imperio Romano ser tan rico y poderoso. En un momento dado, la población romana llegó a superar el millón de personas. Una población tan numerosa necesitaba más de lo que el imperio podía proporcionar, por lo que observaron a los países de su entorno para ver en qué tipo de bienes se especializaban. Además, los dirigentes de Roma querían mantener contentos a sus ciudadanos, por lo que los romanos empezaron a buscar bienes que no eran necesarios, sino lujos, como la seda. Como el Imperio Romano era tan grande y la mayoría de los ciudadanos eran agricultores, tenía bastante que ofrecer a otros países e imperios de su entorno. El comercio hizo a Roma muy rica y permitió a sus ciudadanos tener una mejor calidad de vida con diversos alimentos y lujos.

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Inconvenientes del comercio para la antigua Roma

Barco de transporte romano Los romanos establecieron una amplia red de comercio a través del Mediterráneo. Los barcos cruzaban con regularidad el Mediterráneo abierto fuera del sitio de tierra desde Italia hasta Cartago, en el norte de África. Existían faros con llamas como el Faro de Faros en Alejandría, una de las Siete Maravillas del Mundo. Los viajes fluviales podían ser bastante lentos. El viaje en barco de 600 millas río arriba por el Nilo desde Alejandría hasta Coptos (actual Qift) duraba dos semanas, incluso cuando el barco viajaba de día y de noche.

Entre los artículos comerciales importantes se encontraban los metales y el aceite de oliva de España y África, el grano de Egipto, África y Crimea, las especias y sedas de Oriente y el vino de Francia e Italia. Se transportaban en grandes ánforas de arcilla roja en barcos mercantes de vela cuadrada. El marfil de África, la seda de China, las especias, la pimienta y el algodón de la India, el trigo y el lino y el mármol de Egipto se transportaban en barcos por el Mediterráneo. Las ánforas utilizadas para transportar aceite, vino y otros productos alimenticios solían tener un metro y medio de altura.

Economía romana

Las guerras de conquista de Trajano extendieron el territorio romano a unos 5 millones de kilómetros cuadrados. Aunque se le considera uno de los “5 buenos emperadores” de Roma debido a sus insuperables éxitos militares, la enorme masa terrestre que abarcaba el Imperio durante su mandato requería una extensa red de comercio y transporte para mantenerlo conectado, controlado y alimentado.

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Fue el sucesor de Trajano, el emperador Adriano (que gobernó entre los años 117 y 138), quien llevó el Imperio a un tamaño más manejable al abandonar las conquistas orientales de Trajano. Viajó mucho por todo el territorio romano, asegurando sus puestos de avanzada, dando forma al ejército y mejorando las infraestructuras.

La mayor parte del comercio se realizaba entre Roma y España, Francia, Oriente Medio y el norte de África. Además de las grandes cantidades de grano -la principal mercancía del Imperio- que llegaban de África para alimentar a Roma y a sus ejércitos, las mercancías comercializadas incluían hierro, ganado, especias, madera, cuero, mármol, maíz de cristal, metales preciosos y semipreciosos y seda.