¿Cómo hablan los pigmeos?

Lengua baka

Si los pigmeos de África Central no sobreviven a la variedad de amenazas que les asaltan actualmente, afirma un destacado antropólogo, el continente perderá una parte importante de su “historia genética y cultural”.

Jerome Lewis lleva trabajando y viviendo entre los pigmeos desde 1993. Trabaja en el University College de Londres y es miembro del Real Instituto Antropológico Británico. Lewis considera que los pigmeos son los “primeros pueblos” de África central. “Representan uno de los grupos originales de seres humanos que vivieron en África hace unos 100.000 años, por lo que realmente son un pueblo africano muy antiguo, del que todos los pueblos bantúes son en realidad descendientes”. Los bantúes se encuentran ahora en toda África oriental y meridional, desde Ruanda y Kenia hasta Angola y Sudáfrica. Por ello, lo que ocurra con los pigmeos debería preocupar a “millones” de africanos “que están vinculados a los pigmeos por la sangre”, afirma Manfred Egbe, un académico camerunés que ha realizado una amplia investigación sobre los grupos pigmeos. El espíritu de la selva” El pueblo pigmeo ha sobrevivido tradicionalmente en las selvas tropicales de países como la República Centroafricana, el Congo y Guinea Ecuatorial recolectando alimentos silvestres como miel, ñame, frutas y pescado. La caza es también una parte muy importante de su cultura. Según Survival International -una organización que trabaja para garantizar los derechos de los pueblos indígenas de todo el mundo-, la identidad de los pigmeos se basa en su “íntima conexión con las tierras forestales en las que han vivido, venerado y protegido durante generaciones”. Esto se demuestra en su reverencia a Jengi, el “espíritu del bosque” pigmeo.

Biaka

Hace entre 4.000 y 5.000 años, la aparición de la agricultura marcó un punto de inflexión en la historia de África. El dominio de esta nueva habilidad permitió a los bantúes, antes cazadores-recolectores que vivían en la región entre Camerún y Nigeria, abandonar gradualmente su tierra natal y extenderse a nuevas zonas. Este fue el comienzo de un viaje de milenios que dio lugar a que estas poblaciones se asentaran en toda el África subsahariana.

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Sin embargo, siempre se han planteado interrogantes sobre la ruta migratoria exacta que siguieron estos pueblos: mientras que una primera teoría conocida como “escisión temprana” afirmaba que las poblaciones bantúes se dividieron inmediatamente en dos grupos al abandonar su tierra natal, uno que se dirigía al este y otro al sur, la teoría de la “escisión tardía” sugiere que los hablantes de bantú empezaron en realidad a atravesar la selva ecuatorial (hoy parte de Gabón), antes de dividirse en dos oleadas migratorias, una que continuó hacia el sur y otra hacia el este de África.

A continuación, los científicos exploraron la mezcla de los hablantes de bantú con las poblaciones locales con las que entraron en contacto. Su investigación demuestra que, a lo largo del último milenio, los bantúes se mezclaron con poblaciones pigmeas de África centro-occidental, poblaciones de habla afroasiática de África oriental y poblaciones san de Sudáfrica. Sorprendentemente, estos sucesivos eventos de mezcla parecen haber sido beneficiosos para los pueblos bantúes, confiriéndoles mutaciones genéticas ventajosas que les ayudaron a adaptarse a sus nuevos entornos. Por ejemplo, al mezclarse con los pigmeos, los bantúes adquirieron una nueva forma del sistema HLA, que ayuda a desencadenar la respuesta inmunitaria a las infecciones. Otro ejemplo convincente indica que cuando los bantúes llegaron al este del África subsahariana, las poblaciones locales transmitieron una variabilidad asociada al gen que codifica la lactasa, que permite a los individuos seguir digiriendo la leche en la edad adulta.

También conocida como música pigmea

Desde arriba, la selva congoleña parece una maraña inhóspita de vegetación. Sin embargo, durante años de aislamiento, las comunidades de cazadores-recolectores han mantenido una existencia armoniosa dentro de la selva. Conocidas colectivamente como “pigmeos”, estas remotas tribus han cautivado la imaginación de los antropólogos, que han extremado sus estudios desde su descubrimiento en el siglo XVIII.

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Fascinado por las diferentes formas en que europeos y centroafricanos interactúan con su entorno, el camerunés francés Camille Oloa Biloa centró años de estudio en la región. Aficionada a la música, su curiosidad se vio despertada por los rituales musicales fundamentales para el modo de vida de los pigmeos, y en 2013 se fue a vivir con una comunidad aislada en el Congo durante 15 meses para llevar a cabo su investigación de doctorado. Nos pusimos al día con ella para descubrir los retos y las recompensas de su estancia en la comunidad de la selva.

Cuando empecé, no tenía previsto estudiar a los mbendjele.  Después de completar los viajes de campo en el suroeste de Camerún con la tribu Bagyéli y de mi máster, comencé mi investigación de doctorado en la región ecuatorial de la República Democrática del Congo (RDC).

Lengua tikar

Los pigmeos del Congo (pigmeos africanos) son aquellos “pueblos de la selva” que tienen, o han tenido recientemente, una economía de cazadores-recolectores y una estructura social simple y no jerárquica basada en bandas, son de baja estatura,[nota 1] tienen una profunda afinidad cultural y religiosa con la selva del Congo[nota 2] y viven en una relación generalmente servil con los “patrones” agrícolas, con los que intercambian productos de la selva como la carne y la miel por productos agrícolas y de hierro.

Aunque los forasteros, incluidos sus patrones, los agrupan como “pigmeos”, estos pueblos no están relacionados entre sí ni étnica ni lingüísticamente. Los diferentes pueblos pigmeos pueden tener mecanismos genéticos distintos para su baja estatura, lo que demuestra sus diversos orígenes.

Se ha postulado una lengua pigmea original para al menos algunos grupos pigmeos. Merritt Ruhlen escribe que “los pigmeos africanos hablan lenguas que pertenecen a las familias nilo-sahariana o níger-cordofana. Se supone que los pigmeos hablaron en su día su(s) propia(s) lengua(s), pero que, al vivir en simbiosis con otros africanos en tiempos prehistóricos, adoptaron lenguas pertenecientes a estas dos familias”[1] Las pruebas lingüísticas de que tales lenguas existieron incluyen el vocabulario del bosque de Mbenga, que es compartido por los vecinos Baka, de habla ubangiana, y los Aka, de habla bantú (aunque no por los Mbuti, y esta conexión no es antigua) y el dialecto Rimba de Punu, que puede contener un núcleo de vocabulario no bantú. [Se ha postulado que los hablantes ancestrales pueden haber formado parte de un complejo de lenguas no pigmoides de las poblaciones de cazadores-recolectores de África, cuyos únicos descendientes sobreviven hoy en día en su mayoría en la selva tropical[3].

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