¿Cuánto dura la vida de un águila?

Águila calva EE.UU.

El águila calva, que en su día estuvo en la lista de especies en peligro de extinción de Ontario, tiene su mayor concentración de águilas dentro de Ontario en Sunset Country.  Las águilas calvas prefieren vivir cerca del agua, donde pueden acceder fácilmente a la comida, lo que hace que el noroeste de Ontario y sus 70.000 lagos y ríos rodeados de bosque boreal sean el hábitat perfecto.

Esta majestuosa ave ocupa un lugar especial en el corazón de muchas personas: son un símbolo de valor y fuerza. Quizá crea que sabe todo lo que hay que saber sobre las águilas calvas, pero seguro que hay algunas cosas que le sorprenderán.

Cada vez que oiga una supuesta águila en una película de Hollywood o en un dibujo animado, habrá sido doblada por el chillido de un halcón de cola roja.  Los cantos de las águilas son bastante suaves y débiles y no se consideran lo suficientemente geniales para Hollywood. Este es el sonido de un águila real, no es lo que esperabas, ¿verdad?

Las águilas calvas jóvenes no tienen la cabeza blanca y a menudo se las confunde con águilas reales. Durante cuatro o cinco años de su vida, antes de madurar sexualmente, tienen el plumaje blanco en todas las alas, el vientre e incluso las plumas de las patas de color marrón.

Renacimiento del águila

De izquierda a derecha: águila real (Aquila chrysaetos), águila culebrera marrón (Circaetus cinereus), águila solitaria (Buteogallus solitarius), águila negra (Ictinaetus malaiensis) y águila pescadora africana (Haliaeetus vocifer).

Águila es el nombre común de muchas grandes rapaces de la familia Accipitridae. Las águilas pertenecen a varios grupos de géneros, algunos de los cuales están estrechamente relacionados. La mayoría de las 60 especies de águilas proceden de Eurasia y África[1] Fuera de esta zona, sólo se encuentran 14 especies: 2 en América del Norte, 9 en América Central y del Sur y 3 en Australia.

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Las águilas son aves de rapiña grandes y poderosas, con cabezas y picos pesados. Incluso las águilas más pequeñas, como el águila calzada (Aquila pennata), cuyo tamaño es comparable al de un ratonero común (Buteo buteo) o un halcón de cola roja (B. jamaicensis), tienen alas relativamente más largas y uniformemente anchas, y un vuelo más directo y rápido, a pesar del reducido tamaño de las plumas aerodinámicas. La mayoría de las águilas son más grandes que cualquier otra rapaz, aparte de algunos buitres. La especie más pequeña de águila es el águila serpiente de Nicobar del Sur (Spilornis klossi), con 450 g (1 lb) y 40 cm (16 in). Las especies más grandes se comentan a continuación. Como todas las aves de presa, las águilas tienen picos ganchudos muy grandes para desgarrar la carne de sus presas, patas fuertes y musculosas y poderosas garras. El pico suele ser más pesado que el de la mayoría de las demás aves de presa. Los ojos de las águilas son extremadamente potentes. Se calcula que el águila marcial, cuyos ojos son más de dos veces mayores que el ojo humano, tiene una agudeza visual hasta 8 veces mayor que la de los humanos. Esta agudeza permite a las águilas detectar posibles presas desde una distancia muy larga[2]. Esta agudeza visual se atribuye principalmente a sus pupilas extremadamente grandes, que garantizan una difracción (dispersión) mínima de la luz entrante. La hembra de todas las especies conocidas de águilas es más grande que el macho[3][4].

Águila calva

El águila calva (Haliaeetus leucocephalus) es un ave de presa de América del Norte. Es un águila marina, tiene dos subespecies conocidas y forma una pareja de especies con el águila de cola blanca (Haliaeetus albicilla), que ocupa el mismo nicho que el águila calva en el Paleártico. Su área de distribución incluye la mayor parte de Canadá y Alaska, todos los Estados Unidos contiguos y el norte de México. Se encuentra cerca de grandes masas de agua abierta con abundante alimento y árboles viejos para anidar.

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El águila calva se alimenta de forma oportunista y se alimenta principalmente de peces, que captura del agua con sus garras. Construye el mayor nido de todas las aves norteamericanas y los mayores nidos en árboles jamás registrados para cualquier especie animal, de hasta 4 m de profundidad, 2,5 m de ancho y 1 tonelada métrica (1,1 toneladas cortas) de peso. La madurez sexual se alcanza a la edad de cuatro a cinco años.

Las águilas calvas no son realmente calvas; el nombre deriva de un significado más antiguo de la palabra, “cabeza blanca”. El adulto es principalmente marrón con la cabeza y la cola blancas. Los sexos son idénticos en plumaje, pero las hembras son un 25 por ciento más grandes que los machos. El pico amarillo es grande y ganchudo. El plumaje de los inmaduros es marrón.

Nido de águila calva

La vida de las aves, en general, puede variar bastante entre las distintas especies. La mayoría de las aves comunes que se encuentran en el patio trasero tienen una vida de entre 2 y 5 años, mientras que las aves que suelen vivir en cautividad, como los loros, pueden vivir entre 50 y 100 años. El águila calva tiene una vida media de 20 a 25 años en la naturaleza, y el águila calva más vieja de la que se tiene constancia llegó a la madura edad de 47. Sin embargo, esta vieja ave vivió su vida en cautividad y fue bien cuidada. En la naturaleza, muchas águilas no viven toda su vida, y sólo alrededor del 10% de las águilas calvas viven los 4 o 5 años que tardan en alcanzar la plena madurez, cuando desarrollan su característica cabeza blanca.

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Las águilas calvas se enfrentan a muchas amenazas a lo largo de su vida, algunas de las cuales comienzan justo antes y después de su eclosión. Los huevos de águila calva son el objetivo de cuervos, gaviotas y ardillas, y cuando los polluelos nacen, es habitual que se produzcan rivalidades entre hermanos y que uno de ellos mate al otro. Otra causa común de muerte entre las águilas jóvenes es la de morir de hambre, lo que suele ocurrir en su primer año de vida. Ese espíritu agresivo y luchador del águila calva continúa cuando se convierten en jóvenes que a veces se enzarzan en combates mortales por una preciada fuente de alimento.