¿Cuál es el valor de la Revolución francesa?

¿Cuál es el valor de la Revolución francesa?

Revolución francesa napoleón

El 14 de julio de 1789, una multitud parisina enfurecida asalta la Bastilla, una inmensa fortaleza medieval utilizada como prisión real. La caída de la Bastilla dio lugar a una década de agitación social y política: Robespierre y el Terror, la guillotina, una guerra internacional y el ascenso de Napoleón al poder en 1799.

El 14 de julio de 1789, una multitud enfurecida asaltó la Bastilla, una inmensa fortaleza medieval utilizada como prisión real.    La caída de la Bastilla dio lugar a una década de agitación social y política: Robespierre y el Terror, la guillotina, una guerra internacional y el ascenso de Napoleón al poder en 1799.

La Revolución Francesa fue uno de los periodos más sorprendentes, emocionantes y aterradores de la historia europea. La gente y los gobiernos de toda Europa temblaban ante la idea de que “podría ocurrir aquí”, al igual que lo hicieron más de un siglo después cuando la Unión Soviética surgió de las cenizas de la Primera Guerra Mundial. Pero, ¿es “porque es interesante” una buena razón para estudiarlo? ¿Existen otras razones por las que deberíamos seguir preocupándonos por la Revolución Francesa?

Fraternidad revolución francesa

El legado de la Revolución Francesa no se encuentra en los monumentos físicos, sino en los ideales de libertad, igualdad y justicia que siguen inspirando a las democracias modernas. Más ambiciosos que los revolucionarios estadounidenses de 1776, los franceses de 1789 no sólo luchaban por su propia independencia nacional: querían establecer principios que sentasen las bases de la libertad para los seres humanos de todo el mundo. La Declaración de Independencia de Estados Unidos mencionaba brevemente los derechos a “la libertad, la igualdad y la búsqueda de la felicidad”, sin explicar qué significaban ni cómo debían realizarse. La “Declaración de los Derechos del Hombre y del Ciudadano” francesa detallaba los derechos que comprendían la libertad y la igualdad y esbozaba un sistema de gobierno participativo que capacitaría a los ciudadanos para proteger sus propios derechos.

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Mucho más abiertamente que los estadounidenses, los revolucionarios franceses reconocieron que los principios de libertad e igualdad que habían articulado planteaban cuestiones fundamentales sobre temas como la condición de la mujer y la justificación de la esclavitud. En Francia, a diferencia de Estados Unidos, estas cuestiones se debatieron acalorada y abiertamente. Inicialmente, los revolucionarios decidieron que la “naturaleza” negaba los derechos políticos a las mujeres y que la “imperiosa necesidad” dictaba el mantenimiento de la esclavitud en las colonias francesas de ultramar, cuyos 800.000 trabajadores esclavizados superaban a los 670.000 de los 13 estados americanos en 1789.

La revolución americana

Cuando me senté a escribir este ensayo, apareció una carta en el Indianapolis Star en la que se lamentaba la visión infantil del mundo del liberalismo moderno, cuyos orígenes el escritor remontaban a las enseñanzas de Jean-Jacques Rousseau (Kirk S. Freeman, “About the nature of Liberalism”, carta al Indianapolis Star, 22 de noviembre de 1989). El impacto lamentable del pensamiento de Rousseau es poco comprendido, argumentaba el escritor, porque nadie estudia la Revolución Francesa hoy en día, ¡o incluso se preocupa por ella! Ahora bien, probablemente estaría en desacuerdo con todo lo que dice esta carta, excepto con su conclusión implícita: más de nuestros estudiantes deberían estudiar la Revolución Francesa y leer a Jean-Jacques Rousseau.

En las siguientes páginas me propongo tratar tres cuestiones principales. En primer lugar, ¿por qué deberíamos enseñar la Revolución Francesa en los cursos de educación general, teniendo en cuenta los muchos acontecimientos o períodos importantes de la historia mundial que compiten por nuestra atención? En segundo lugar, ¿cómo debemos enseñar la Revolución a nuestros alumnos, dada la dificultad de hacer justicia a un acontecimiento tan complejo y controvertido en el espacio de tres o cuatro semanas del semestre? En tercer lugar, pasando del argumento general al ejemplo concreto, describiré cómo estructuramos en la Universidad Butler nuestra unidad de cuatro semanas sobre la Revolución en nuestro curso interdisciplinar de culturas del mundo de segundo año, “Cambio y tradición”.

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Línea de tiempo de la Revolución Francesa

Los historiadores han identificado múltiples causas de la Revolución Francesa, tanto a largo como a corto plazo. Las primeras interpretaciones monárquicas y clericales de la Revolución la presentaron como una conspiración orquestada por los filósofos de la Ilustración. A partir de finales del siglo XIX, se impusieron las explicaciones basadas en las teorías de Karl Marx. Según esta interpretación, la Revolución fue el resultado de una lucha por el poder entre la antigua nobleza feudal, cuyo estatus se basaba en la propiedad de la tierra, y la burguesía, que adquiría riqueza a través del comercio, las finanzas y las profesiones. En 1789, la burguesía hizo causa común con el campesinado y las clases trabajadoras urbanas para iniciar la Revolución.

La interpretación marxista de la Revolución Francesa fue cada vez más cuestionada después de 1945. Los críticos señalaron que había muchos nobles entre los que clamaban por la reforma en 1789. Además, la distinción entre nobles y plebeyos no era tan clara como se suponía. Los nobles también participan en el comercio y las finanzas, mientras que muchos burgueses ricos compran patentes de nobleza. De hecho, la nobleza francesa era relativamente abierta y los plebeyos ricos compraban y se casaban para acceder a la movilidad social. El estatus económico y social se revela, por tanto, como una mala guía para el comportamiento político y la idea de “clases” monolíticas que defienden sus propios intereses económicos es cada vez más insostenible.